Hasta el descubrimiento de las Américas en Occidente, la noción común era que Europa formaba el borde del mundo. Aparte de las naciones escandinavas del norte y los países del sur de África, había un único accidente geográfico que también marcaba el límite. Se trataba del Peñón de Gibraltar, también conocido como las Columnas de Hércules.

Incluido en la mitología griega, el estrecho que fluye cerca del Peñón ha desempeñado un papel importante en la civilización humana desde antes del año 500 a.C.

Considerado como una de las vías navegables más transitadas del mundo, tiene un impacto directo en el comercio mundial. El estrecho conecta el océano Atlántico al oeste con el mar Mediterráneo al este.

Más allá del océano se encuentra el continente americano, mientras que el mar tiene numerosas naciones en su costa. Marruecos, al sur, y España, al norte, rodean la mayor parte del estrecho.

Además de ser una importante ruta marítima y comercial, el estrecho tiene mucho que ofrecer. Hay numerosos hechos interesantes relacionados con su larga historia. Hay lugares turísticos y sitios famosos, como el imponente promontorio del Peñón de Gibraltar, que sobresale cientos de metros del suelo.

En este artículo, echamos un vistazo a los 10 hechos más importantes que debe conocer sobre el estrecho. Desde su extraña etimología hasta su importancia geográfica y económica, ésta es su guía para todo lo relacionado con el Estrecho de Gibraltar.

1. La palabra «Gibraltar» proviene de la frase árabe «Jabal al Tariq»

Una de las características más destacadas cerca del estrecho de Gibraltar es la gran roca que sobresale en el aire. Con más de 460 metros de altura, es la característica de la que procede el nombre de Gibraltar.

En árabe, la palabra «Jabal» o «Jebel» significa montaña. Tariq hace referencia a un comandante bereber del norte de África que en una ocasión dirigió una gran expedición militar al estrecho. El comandante -Tariq ibn Ziyad- cruzó el estrecho hasta el promontorio a principios del siglo VIII d.C., y desde entonces se le conoce como «Jabal al Tariq» o la «Montaña de Tariq».

Gibraltar es la derivación española de la frase árabe, dado que la región está cerca del territorio continental español. El gobernante de Ceuta, que ahora es un territorio español autónomo, había dispuesto que el ejército bereber cruzara desde sus reinos norteafricanos hasta España.

Se utilizó una gran flota de embarcaciones para transportarlos, y esto marca uno de los primeros cruces del estrecho de los que se tiene constancia. Cuando desembarcaron en la costa, se consolidaron al pie de la gran roca, que fue bautizada en honor del comandante que los había conducido hasta allí. Tariq y otro líder bereber, Musa ibn Nusayr, capturaron más tarde gran parte de España con casi 20.000 soldados.

El puerto de Tarifa, al oeste de Gibraltar, no lleva el nombre de Tariq ibn Ziyad, sino de otro líder musulmán llamado Tarif que desembarcó en la costa varios años antes.

2. A pesar de estar cerca de España, Gibraltar es un territorio británico

Al ver un mapa de Gibraltar, es fácil confundirlo con una ciudad española. Sin embargo, Gibraltar es en realidad un territorio especial de ultramar de Gran Bretaña. Aunque formaba parte de España, fue cedido a Gran Bretaña tras la Guerra de Sucesión Española. Un tratado de paz firmado en la ciudad holandesa de Utrecht (conocido como el Tratado de Utrecht) concedió a Gran Bretaña los derechos permanentes para gobernar Gibraltar. Sin embargo, ha habido numerosos intentos por parte de los españoles de recuperar la región, incluyendo conquistas armadas en los siglos XVIII y XIX.

España ha mantenido que desea reunificar Gibraltar con el resto de la península y ha planteado la cuestión ante las Naciones Unidas en repetidas ocasiones en los últimos tiempos. Sin embargo, Gran Bretaña ha refutado constantemente las pretensiones españolas. En Gibraltar se celebraron numerosos referendos y votaciones públicas para que los propios ciudadanos eligieran el país al que querían unirse. La mayoría de los votos fueron a favor de la permanencia en Gran Bretaña, y el último referéndum fue del 98% a favor de la permanencia.

Hoy en día, la cuestión ha cobrado mayor relevancia con la creciente importancia en el comercio, los ingresos y las rentas, y la importancia militar del estrecho. La ONU reconoce a Gibraltar como territorio no autónomo. El estancamiento ha continuado durante los tres siglos anteriores, aunque no ha habido escaramuzas armadas en los últimos tiempos. Según la posición de Gran Bretaña en este asunto y el derecho marítimo internacional, Gran Bretaña no puede controlar directamente el paso de los barcos por el estrecho, a menos que haya transporte ilegal o contrabando. Mientras se utilice legalmente, no hay ninguna restricción al uso de los estrechos por parte de otros países, armadas o buques comerciales.

3. El Peñón de Gibraltar y un pico del norte de África forman juntos los «Pilares de Hércules»

El estrecho de Gibraltar está atravesado por las míticas Columnas de Hércules, en referencia al héroe mítico griego Hércules. El mito dice que durante los 12 trabajos, Hércules atravesó el monte Atlas para crear el estrecho. El pilar de la costa europea es el Peñón de Gibraltar, mientras que el pilar opuesto sigue siendo motivo de disputa. El Peñón gibraltareño se conoce como Calpe Mons, mientras que el pico opuesto se conoce como Abila Mons. Hay dos montes principales que se han considerado históricamente como el segundo pilar: el Monte Hacho (en Ceuta) y el Jebel Musa (Marruecos).

La zona también es especial para los griegos, que consideraban que era el lugar donde el Titán Atlas soportaba el peso del cielo sobre sus hombros. Cuando Hércules cruzó, se dice que inscribió en los pilares «Non-Plus Ultra», que significa «nada más allá». El escudo español lleva esta inscripción, aunque ahora se ha cambiado por «Plus Ultra» tras el descubrimiento de las Américas. Ha tenido importancia en la mitología griega, ya que los griegos ofrecían aquí sus oraciones a Hércules. El Peñón es también un famoso destino turístico, ya que muchas personas acuden a Gibraltar por todo lo que ofrece.

4. Gibraltar es famoso por la «Punta de Europa»

Las aguas del Mar Mediterráneo y del Océano Atlántico no pueden ser más diferentes. El mar tiene un contenido salino muy alto, mientras que el océano presenta un entorno más suave para que las diferentes criaturas puedan sobrevivir. El punto exacto en el que confluyen estas dos masas de agua se conoce como «Punta de Europa». Europa es el punto más meridional de la Península Ibérica y se encuentra en Gibraltar. Otro punto, la Punta de Tarifa, está situado más al oeste y es paralelo a la Punta de Europa.

La zona es un famoso lugar turístico, con edificios destacados como la Batería de Harding, la Mezquita de Ibrahim-al-Ibrahim, el Faro de Europa y el Monumento a Sikorski. La Batería de Harding era una fortificación británica construida en el siglo XIX que podía lanzar misiles a través del estrecho. La mezquita de Ibrahim fue construida como regalo del rey de Arabia Saudí -Señor Fahd bin Abdulaziz Al Saud- en 1997. Atiende a los diversos musulmanes de la región. El faro de Europa es un lugar famoso desde donde se puede ver Marruecos en un día claro. Por último, el Sikorski Memorial se construyó para conmemorar a las víctimas del accidente del B-24 que se cobró la vida del comandante Wladyslaw Sikorski (primer ministro polaco en el exilio) cuando se estrelló en Gibraltar.

5. Gibraltar tiene un laberinto subterráneo que ha participado en grandes guerras

Gibraltar ha sido escenario de innumerables guerras desde el siglo II de nuestra era. Desde las invasiones bereberes que dieron a la zona su singular nombre, hasta los numerosos intentos españoles de devolver Gibraltar a su dominio, la zona ha desempeñado un importante papel en la batalla. Una de las principales razones es la ubicación del estrecho. Es un paso entre el océano Atlántico y el mar Mediterráneo, una de las rutas marítimas más concurridas del mundo. Por esta razón, la nación que tenga el control de Gibraltar podrá bloquear e impedir la navegación en caso de guerra. Las leyes actuales del gobierno británico permiten que cualquier barco navegue siempre que esté registrado, no lleve carga ilegal ni pasajeros y siga las normas del mar.

Las batallas terrestres por la conquista de Gibraltar han dejado en la zona numerosos elementos perdurables. Desde la Batería de Harding en la Punta de Europa hasta un laberinto de túneles bajo la superficie, hay varias atracciones para los aficionados a la historia. Estos túneles fueron construidos durante la Guerra de la Independencia Americana por los británicos. Cuando las tropas francesas y españolas asaltaron los alrededores, los británicos anclaron sus cañones de largo alcance en el suelo. Esto llevó a la formación de una serie de túneles que podían utilizarse para transportar mensajes y tropas de forma secreta y segura a lo largo de la isla. Hoy en día, los visitantes de la isla pueden hacer un recorrido por la mayoría de las secciones del túnel que están abiertas a la vista.

6. Hay transbordadores y servicios intercontinentales regulares

El estrecho de Gibraltar es famoso por ser el enlace marítimo más estrecho entre los continentes africano y europeo. Con sólo 14 kilómetros en su punto más estrecho, es posible ver el otro extremo del estrecho en un día claro. Además, tiene poca profundidad en algunos lugares y se puede navegar fácilmente. El comercio marítimo a través del Mar Mediterráneo y el Océano Atlántico también permite realizar viajes a lo ancho del estrecho.

Hay numerosos servicios de transbordadores que circulan regularmente entre varios puertos de cada costa, y no tardan más de unas horas en llegar a un continente completamente distinto. Algunos de los principales puertos de la costa europea son Tarifa (España) y el propio Gibraltar (Inglaterra). Los principales puertos de la costa africana son los de Marruecos, de los que Tánger es destino. La ruta más corta es la de Gibraltar-Tánger, que puede realizarse en 30 minutos.

Una de las principales preocupaciones y puntos a tener en cuenta al cruzar es que esta ruta es una vía marítima principal por la que navegan buques de todos los tamaños y tipos. Los petroleros más grandes del mundo navegan a menudo por esta ruta, y puede ser difícil para las embarcaciones más pequeñas navegar con seguridad junto a ellos o cruzar su camino. Por esta razón, hay ciertas ventanas dentro de las cuales los barcos deben salir del muelle en un extremo y llegar al otro. Se programa de manera que coincida correctamente con el periodo en el que no hay otro tráfico de barcos por el estrecho.

7. Existe un proyecto de túnel intercontinental submarino

Gibraltar, en la costa europea, es uno de los puntos de contacto más cercanos entre los continentes africano y europeo. En su punto más estrecho, sólo tiene 8 millas (o 13 kilómetros) de ancho. Hay varios transbordadores y servicios marítimos que circulan entre ambos puntos. Sin embargo, existe un plan para la construcción de un túnel submarino que una directamente ambos continentes. El plan comenzó en 1979, cuando los gobiernos español y marroquí realizaron un primer estudio de viabilidad del plan. El plan consistía en un túnel submarino que podría formarse mediante la perforación de rocas subterráneas o el tendido de un túnel en el lecho marino.

Sin embargo, el material que formaba el lecho del estrecho era extremadamente difícil de perforar, mientras que el túnel submarino sería demasiado costoso de considerar. La geología y las condiciones del océano son muy diferentes a las del túnel del Canal de la Mancha que conecta Gran Bretaña y Francia. Las estimaciones sitúan los costes en más de 5.000 millones de euros sólo para las fases iniciales. La propuesta prevé disponer de vías de comunicación por carretera y ferrocarril que estarán directamente conectadas con las principales autopistas de cada continente.En la actualidad, el proyecto está todavía en fase de planificación. El diseño actual consiste en instalar un puente de 23 kilómetros que cruce el estrecho. Ha habido varias propuestas para el diseño y la contratación de estos puentes, pero no ha habido ninguna decisión concluyente. El proyecto generó un renovado interés en 2018 tras otra ronda de debates en la UE. En la actualidad, el plan se conoce como el proyecto Euromed Transport.

8. Gibraltar es uno de los estrechos más transitados del mundo

Como enlace entre el Atlántico y el Mediterráneo, Gibraltar está considerado como una de las vías navegables más transitadas del planeta. Cada cinco minutos pasa un gran barco por el estrecho, y un sinfín de embarcaciones más pequeñas y yates pasan con frecuencia. Aquí, un buque importante es cualquier barco que pueda transportar más de 10.000 DWT de carga o un número equivalente de pasajeros.

La razón principal de que esté tan concurrido es la importancia geográfica y económica de su ubicación. Desde el punto de vista geográfico, el acceso a las importantes zonas de comercio a lo largo del Mar Mediterráneo y las naciones del interior de Europa y Asia se realiza a través del estrecho. Si se bloqueara, el comercio marítimo mundial se paralizaría. Las rutas alternativas se desvían y tardan demasiado en recorrerse, mientras que otras rutas pueden no ser seguras debido a las condiciones meteorológicas o a la piratería. Como estas opciones no son viables, los estrechos siguen siendo extremadamente transitados durante todo el año. Desde el punto de vista económico, los estrechos proporcionan acceso directo a varias naciones que desempeñan un papel importante en el comercio. También permiten a estos países comerciar directamente con América en lugar de tener que utilizar puertos de otras naciones.

9. Las corrientes marinas traen diferentes especies de vida marina

El estrecho de Gibraltar marca la mezcla de las aguas del mar Mediterráneo y del océano Atlántico. Éstas varían en sus características naturales, como la densidad, la salinidad, etc. Como el mar es generalmente mucho más salado que las aguas oceánicas, el agua del Mediterráneo es muy salina y densa. Por eso, cuando el agua se vierte desde el Atlántico en los estrechos, empujan el agua del mar hacia abajo. Hay una diferencia casi nítida entre las dos aguas, ya que forman un límite de transición química conocido como haloclina.

La haloclina es un gradiente protegido entre 2 zonas salinas diferentes, que impide a las criaturas cruzar debido a la drástica variación salina. Así, una gran cantidad de fauna marina puede vivir lejos de la superficie permaneciendo en la región más densa de la haloclina inferior. Cuando las corrientes del Atlántico desembocan en el Mediterráneo, varias especies de ballenas y delfines también llegan al mar. Gibraltar es famoso por ser una zona de avistamiento de especies raras de ballenas que se encuentran en la zona durante determinados periodos del año. Otra razón de esta variada vida marina es la circulación interna. Debido al rápido flujo oceánico, se crean olas internas en la boca del estrecho, formando una especie de corriente recirculatoria que trae a Gibraltar diferentes especies de otras regiones.

10. Cómo se formó realmente el estrecho

A pesar de los mitos de que Hércules partió en dos el legendario monte Atlas para formar el estrecho de Gibraltar, la geología real de la formación del estrecho no es menos fascinante. La parte del Mediterráneo cercana al estrecho se formó por dos impactos meteóricos que crearon un cráter profundo pero gradual en la región. Abarca unos 80 kilómetros de radio desde el centro del impacto y tiene una profundidad máxima de 2 kilómetros en algunas regiones.

Al navegar por este tramo, se puede distinguir la pendiente gradual del estrecho e incluso algunas de las ondulaciones del fondo marino formadas por las ondas sísmicas de los impactos del cráter.

Este lugar de impacto creó una porción de tierra elevada en el frente occidental que bordeaba el océano Atlántico. Era escarpada pero de baja elevación, cerca del actual cruce entre Tánger y Gibraltar. Con el paso del tiempo, el flujo de agua fue erosionando y desgastando este estrecho saliente hasta dejarlo más bajo que el nivel medio del mar.

A medida que el agua entraba en el cráter, también recogía sedimentos y escombros para alcanzar su actual nivel de densidad y salinidad. El tamaño actual del Mediterráneo se debe a la acción del agua que fluye durante decenas de miles de años. La circulación interna de las olas, de la que ya hemos hablado, ha desempeñado un papel importante en la formación de las costas de las distintas naciones que se encuentran en el litoral mediterráneo.